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Gigantosaurios, Iguanodontes y Rincosaurios

ERA MESOZOICA: ¿POR QUÉ DESAPARECIERON?

La era Mesozoica, conocida también como era secundaria o era de los reptiles, duró 180 millones de años. Se la divide en tres períodos: Triásico (entre 245 y 209 millones de años), Jurásico (entre 209 y 140 millones de años) y Cretácico (entre 140 y 65 millones de años).

Gigantosaurios, Iguanodontes y Rincosaurios

Gigantosaurios, Iguanodontes y Rincosaurios

Antes de comenzar el Triásico, se originó el continente llamado Pangea, que se extendía de polo a polo. La temperatura en esta masa de tierra era cálida y húmeda: esto favoreció la vida de los dinosaurios. Sin embargo, a finales del Cretácico se produjeron erupciones volcánicas que llenaron la atmósfera de cenizas. Al mismo tiempo, en México impactó un cometa, se produjeron tormentas, olas gigantescas (llamadas tsunamis) e incendios de selvas y bosques en el resto del planeta. Las cenizas, el polvo cósmico y las humaredas dejaron a la tierra en tinieblas y causaron la extinción de los dinosaurios. ¡Pobres bichos!

PEQUEÑOS GIGANTES

Los dinosaurios nacieron a partir de algún pequeño reptil que vivió hace más de 230 millones de años. Uno de los reptiles más relacionados con los dinosaurios es el Marasuchus lilloensis. Los restos de este antiguo animal fueron encontrados en la provincia de La Rioja, Argentina, en la década de 1960.

Una de las características más llamativas del cráneo de los dinosaurios es la presencia de dos aberturas ubicadas detrás de los ojos, una encima de la otra, que permitían a los músculos de la mandíbula aumentar de tamaño durante la masticación. Esta particularidad del cráneo hace que se los clasifique como arcosaurios–que en idioma griego significa “reptiles dominantes”– junto con sus parientes pterosaurios –que eran reptiles voladores–, los cocodrilos y una gran variedad de formas extinguidas, entre ellas, el Pseudolagosuchus y el Marasuchus.

Velociraptor Vs Protoceratops
Velociraptor Vs Protoceratops

Los dinosaurios también se caracterizan por la posición erecta de sus extremidades, de manera que el cuerpo es sostenido desde abajo, como ocurre en los mamíferos. Esta postura contrasta con la posición casi horizontal de la mayoría de los reptiles, que descansan con el vientre en el suelo y las patas al costado del cuerpo.

Los dinosaurios se dividen en dos grandes grupos: ornitisquios y saurisquios. La cadera de los primeros estaba orientada hacia abajo y atrás, como en las aves actuales, mientras que la cadera de los segundos estaba orientada hacia abajo y adelante, como en los lagartos. Aunque resulte difícil de creer, los pájaros que conocemos son saurisquios. Esto significa que nuestras aves son pequeñas parientes de los antiguos dinosaurios.

Pero además, los dinosaurios compartieron otra característica con las aves: fueron ovíparos. Muchos de sus huevos fueron encontrados y se conservan como fósiles.

Dinosaurios en los tiempos modernos

El campo de investigación de los dinosaurios ha gozado de una oleada de actividad que comenzó en los años ´70 y sigue vigente.

Dinosaurios en los tiempos modernos

Dinosaurios en los tiempos modernos

Comenzó con el descubrimiento de John Ostrom, quien localizó los fósiles de un Deinonychus. Este animal era un depredador activo, de sangre caliente, que contrastaba con la imagen que prevalecía hasta entonces de los dinosaurios inactivos, de sangre fría.

La paleontología vertebrada es la disciplina científica primaria implicada en la investigación de los dinosaurios, y se ha convertido en una ciencia global.

Asustados
Asustados

Los nuevos descubrimientos importantes han sido efectuados por paleontólogos que trabajaban en regiones anteriormente inexploradas, incluyendo la India, Suramérica, Madagascar, la Antártida y China.

Cabe destacar que es asombrosa la conservación de dinosaurios emplumados en China, cuyos hallazgos consolidaron la hipótesis de la relación directa entre los dinosaurios y sus descendientes vivos, los pájaros modernos.

El uso extendido de estadísticas, que analizan rigurosamente las relaciones entre los organismos biológicos, también ha probado ser enormemente útil en la clasificación de dinosaurios. Otras técnicas modernas ayudan a compensar un campo de estudio a menudo incompleto y fragmentario, como es el mundo de los fósiles.

Los dinosaurios (incluyendo a los pájaros) son arcosaurios, como los cocodrilos modernos. Sus cráneos poseen dos agujeros, llamados ventanas temporales, localizadas donde los músculos se unen a la quijada.

La mayoría de los reptiles -incluyendo pájaros- se llaman “diápsidas”, mientras que los mamíferos que cuentan con una sola ventana temporal se llaman “sinápsidas”. Las tortugas, que carecen de ventana temporal, son “anápsidas”.

Anatómicamente, los dinosaurios comparten muchas otras características con los arcosaurios, incluyendo los dientes y mandíbulas.

Dentro del grupo de los arcosaurios, los dinosaurios se diferencian más claramente por sus pasos. Las piernas de los mismos se extienden por debajo del cuerpo, mientras que las patas de lagartos y cocodrilos se arrellanan hacia fuera. Casi todos los dinosaurios eran terrestres.

Muchos otros tipos de reptiles vivieron al mismo tiempo que los dinosaurios. Algunos de éstos están comúnmente -pero incorrectamente- relacionados con tales animales prehistóricos, incluyendo los Plesiosauriosy los Pterosaurios, que se convirtieron en antepasados de los reptiles durante el período Triásico.

Cabe destacar que los dinosaurios suelen clasificarse en dos órdenes: los Saurischia y los Ornithischia, en base a la estructura de su cadera.

Historia de los dinosaurios

(Puedes encontrar fotos de dinosaurios aquí, en Linkmesh.com)

Los dinosaurios se diferenciaron de sus antepasados Arcosaurios hace aproximadamente 230 millones de años, durante el paso del Jurásico Medio al Tardío Jurásico, 20 millones de años después del acontecimiento que extinguió el 95% de la vida en la Tierra.

Historia de los dinosaurios

Historia de los dinosaurios

Datos radiométricos derivados del estudio de fósiles indican que los más tempranos dinosaurios pertenecen al género Eoraptor.

Los paleontólogos creen que el Eoraptor se asemeja al antepasado común de todos los dinosaurios. Si esto fuera verdad, significaría que los primeros dinosaurios eran pequeños, predadores y bípedos.

Rex
Rex

El descubrimiento del Ornitodiran primitivo, género dentro del cual encontramos ejemplares como el Marasuchusy el Lagerpeton del Trásico Medio Argentino apoya esta visión.

El análisis de fósiles recuperados sugiere que estos animales eran depredadores pequeños, bípedos, y que las primeras familias de dinosaurios comenzaron a diversificarse rápidamente a lo largo del período Triásico.

El acontecimiento sucedido durante el tercer período cretácico que determinó la extinción, ocurrió hace aproximadamente 65 millones de años. Murieron todos los dinosaurios, menos la rama que dio origen a los primeros pájaros.

El estudio del conocimiento de los dinosaurios deriva del análisis de un grupo de huellas fósiles, que incluye huesos, heces, huellas, plumas, impresiones de la piel, órganos internos y tejidos.

Además, numerosas disciplinas contribuyen a nuestra comprensión de los dinosaurios, incluyendo la Física, la Química, la Biología y la Geología, así como las Ciencias de la Tierra (dentro de las cuales, la Paleontología es una subdisciplina).

Restos de dinosaurios se ha encontrado en cada continente en la Tierra, incluyendo la Antártida.

Los numerosos fósiles de especies idénticas o cercanamente emparentadas se hallaron en diversos territorios, lo que condice con la teoría aceptada de que todas las masas de la tierra estuvieron conectadas en un gran continente llamado Pangea.

Biologia de los Dinosaurios

(Puedes encontrar imagenes de dinosaurios aquí, en Linkmesh.com)

Con respecto a la anatomía de estos animales, los dinosaurios llamados Sinapomórficos poseen una cresta alargada en el húmero o en la parte superior del brazo -útil para acomodar los músculos deltopectorales-, un gran hueso en la cadera, una tibia y una proyección ascendente sobre el astrágalo: uno de los huesos del tobillo que lo asegura a la tibia.

Biologia de los Dinosaurios

Biologia de los Dinosaurios

Otras características esqueléticas fueron compartidas por muchos dinosaurios. Sin embargo -porque eran comunes a otros grupos de Arcosaurios o no estaban presentes en todos los dinosaurios del período temprano- estas características no fueron consideradas como propiamente “sinapomórficas”.

Tales características compartidas incluyen un cráneo que lleva dos pares de agujeros en la región temporal, huecos en el hocico y en la parte inferior de la quijada -dos rasgos compartidos por otros arcosaurios-, pérdida del hueso posfrontal del cráneo, un largo cuello curvado, un omóplato alargado, un sacro integrado por tres o más vértebras fundidas y el zócalo de la cadera, con un agujero en el centro de su superficie.

El empalme abierto de la cadera ha sido descrito por sus significativas implicaciones en el movimiento y comportamiento de los dinosaurios. Este rasgo les permitió que sus miembros traseros fueran “colgantes” o se situaran directamente debajo de los cuerpos de los animales.

Todas las especies
Todas las especies

Esto les permitía permanecer erguidos de una manera similar a los mamíferos modernos, pero distinta a la mayoría de los otros reptiles. También permitió que los dinosaurios respirasen fácilmente mientras se movían.

Con respecto a la taxonomía filogenética, los dinosaurios se definen generalmente como un antepasado común de los más recientes Triceratopos y pájaros. También se ha sugerido que son antepasados del Megalosaurio y de los Iguanodontes, porque éstos eran dos de los tres géneros citados por el inglés Richard Owen cuando elaboró su clasificación.

Se dividen en Ornitisquia(dinosaurios con forma de pájaro) o Saurisquia (dinosaurios con forma de lagarto), dependiendo de su estructura pélvica. Los primeros tenían una configuración pélvica de cuatro puntas, que incorporaba un puntiagudo hueso posterior en dirección al pubis.

Por el contrario, la estructura pélvica de los dinosaurios-reptiles era de tres puntas, con el hueso del pubis dirigido hacia atrás.

Existe un consenso casi universal entre paleontólogos acerca de que los pájaros son descendientes de los dinosaurios Terópodos. En consecuencia, se podría decir que los dinosaurios no se han extinguido completamente…

Por último, los pájaros modernos son clasificados por la mayoría de los paleontólogos como pertenecientes al subgrupo Maniraptora, que son los Terópodos Coelurosaurios.