Tag Archives: La era Mesozoica

Evolución de los dinosaurios

Para entender los orígenes de los dinosaurios es necesario comprender algunos de los principios básicos de la evolución. Los geólogos dividieron la historia de la Tierra según un estándar internacional que fue establecido entre 1820 y 1870, y todavía es mejorado y refinado constantemente. Las divisiones del tiempo geológicas se basan en estudios de la secuencia de los fósiles a lo largo del tiempo y en datos radiométricos exactos de millones de años.

Evolución de los dinosaurios

Evolución de los dinosaurios

Los dinosaurios vivieron durante el período histórico conocido como la Era Mesozoica, la cual comenzó 250 millones de años atrás y terminó 65 millones de años atrás. El Mesozoico se subdivide en tres períodos: el Triásico, el Jurásico y el Cretáceo. Los fósiles muestran que los dinosaurios se originaron entre mediados y fines del Triásico, quizás 230-235 millones de años atrás, y permanecieron como la población dominante durante otros 160 millones de años hasta que murieron al final del Cretáceo.

Durante mucho tiempo se creía erróneamente que la evolución fue una progresión simple y linear que finalizó en la humanidad. Esta antigua visión fue reemplazada a medida que nuevas evidencias salieron a la luz. Ahora sabemos que la evolución funcionó con un patrón de ramificación, donde cada especie daba lugar a otras ramas y así sucesivamente.

Los procesos como cambios (mutaciones) ocurren en el código genético de un organismo. Estas mutaciones son ‘probadas’ por el ambiente en el que el organismo vive. La mayoría de estos cambios serán perjudiciales para el organismo, por lo que morirá antes de que los genes malignos pasen a sus crías. Ocasionalmente, sin embargo, surge una combinación genética que mejora la adaptación del organismo a su medio ambiente particular, y son estos genes los que pasarán a las siguientes generaciones con mayor seguridad. Mediante este proceso, llamado ‘selección natural’, toda la vida se ramifica. El proceso de selección natural es el medio por que el la gran diversidad de dinosaurios fue capaz de evolucionar. Para reconstruir la historia evolutiva de un grupo de animales relacionados, como los dinosaurios, es necesario observar la forma detallada de sus huesos. No todos los dinosaurios son completamente diferentes. Algunos comparten ciertas similitudes en su estructura ósea. Al encontrar cuáles dinosaurios comparten rasgos, es posible producir un árbol evolutivo (o filogenia), que muestre las relaciones de los animales con sus ancestros.

Gigantosaurios, Iguanodontes y Rincosaurios

ERA MESOZOICA: ¿POR QUÉ DESAPARECIERON?

La era Mesozoica, conocida también como era secundaria o era de los reptiles, duró 180 millones de años. Se la divide en tres períodos: Triásico (entre 245 y 209 millones de años), Jurásico (entre 209 y 140 millones de años) y Cretácico (entre 140 y 65 millones de años).

Gigantosaurios, Iguanodontes y Rincosaurios

Gigantosaurios, Iguanodontes y Rincosaurios

Antes de comenzar el Triásico, se originó el continente llamado Pangea, que se extendía de polo a polo. La temperatura en esta masa de tierra era cálida y húmeda: esto favoreció la vida de los dinosaurios. Sin embargo, a finales del Cretácico se produjeron erupciones volcánicas que llenaron la atmósfera de cenizas. Al mismo tiempo, en México impactó un cometa, se produjeron tormentas, olas gigantescas (llamadas tsunamis) e incendios de selvas y bosques en el resto del planeta. Las cenizas, el polvo cósmico y las humaredas dejaron a la tierra en tinieblas y causaron la extinción de los dinosaurios. ¡Pobres bichos!

PEQUEÑOS GIGANTES

Los dinosaurios nacieron a partir de algún pequeño reptil que vivió hace más de 230 millones de años. Uno de los reptiles más relacionados con los dinosaurios es el Marasuchus lilloensis. Los restos de este antiguo animal fueron encontrados en la provincia de La Rioja, Argentina, en la década de 1960.

Una de las características más llamativas del cráneo de los dinosaurios es la presencia de dos aberturas ubicadas detrás de los ojos, una encima de la otra, que permitían a los músculos de la mandíbula aumentar de tamaño durante la masticación. Esta particularidad del cráneo hace que se los clasifique como arcosaurios–que en idioma griego significa “reptiles dominantes”– junto con sus parientes pterosaurios –que eran reptiles voladores–, los cocodrilos y una gran variedad de formas extinguidas, entre ellas, el Pseudolagosuchus y el Marasuchus.

Velociraptor Vs Protoceratops
Velociraptor Vs Protoceratops

Los dinosaurios también se caracterizan por la posición erecta de sus extremidades, de manera que el cuerpo es sostenido desde abajo, como ocurre en los mamíferos. Esta postura contrasta con la posición casi horizontal de la mayoría de los reptiles, que descansan con el vientre en el suelo y las patas al costado del cuerpo.

Los dinosaurios se dividen en dos grandes grupos: ornitisquios y saurisquios. La cadera de los primeros estaba orientada hacia abajo y atrás, como en las aves actuales, mientras que la cadera de los segundos estaba orientada hacia abajo y adelante, como en los lagartos. Aunque resulte difícil de creer, los pájaros que conocemos son saurisquios. Esto significa que nuestras aves son pequeñas parientes de los antiguos dinosaurios.

Pero además, los dinosaurios compartieron otra característica con las aves: fueron ovíparos. Muchos de sus huevos fueron encontrados y se conservan como fósiles.