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Extinción de los dinosaurios

La teoría de la colisión de un asteroide, que fue propuesta por primera vez por Walter Álvarez a finales de la década del `70, relaciona el evento de la extinción con el final del Período Cretáceo, cuando un bólido impactó la Tierra hace aproximadamente 65.5 millones de años.

Extinción de los dinosaurios

Extinción de los dinosaurios

Alvarez propuso que un aumento repentino en los niveles de iridio se registró en el estrato rocoso terráqueo, lo que evidenciaba la realidad de tal impacto. Un bólido de entre 5 y 15 kilómetros habría golpeado la península de Yucatán creando el Cráter de Chicxulub, de 170 kilómetros de longitud, lo que provocó la extinción total.

Los científicos no están seguros de si los dinosaurios seguían viviendo o si se estaban extinguiendo antes del acontecimiento del impacto. Algunos proponen que el meteorito causó una caída larga y artificial en la temperatura atmosférica de la tierra, mientras otros manifiestan que habría generado una ola de calor inusual.

Aunque la velocidad de extinción no se puede deducir de los restos fósiles hallados, varios modelos sugieren que la extinción fue extremadamente rápida.

El consenso entre los científicos que apoyan esta teoría es que el impacto causó extinciones inmediatas (por el calor del impacto del meteorito) y también indirectamente (por el frío mundial generado cuando la materia expulsada del cráter reflejó la radiación térmica solar).

En septiembre del año 2007, los investigadores conducidos por William Bottke, del Instituto de Investigaciones del Soudoeste de Boulder, Colorado, así como científicos checos, utilizaron simulaciones en computadora para identificar la fuente probable del impacto de Chicxulub.

Calcularon una probabilidad del 90% de que un asteroide gigante llamado Baptistina (con un diámetro aproximado de 160 kilómetros) que se mueve en órbita alrededor del cinturón de asteroides uniendo Marte y Júpiter haya sido golpeado por un asteroide anónimo pequeño, de 55 kilómetros, hace 160 millones de años.

Extincion de los Dinosaurios
Extincion de los Dinosaurios

Tal impacto quebró a Baptistina, creando un racimo de asteroides que todavía hoy existe. Los cálculos indican que algunos de los fragmentos fueron enviados a las órbitas vecinas a la Tierra, una de las cuales era el meteorito de 10 kilómetros de ancho que impactó contra la península de Yucatán, en México, hace 65 millones de años, creando el cráter de Chicxulub.

Los investigadores también calcularon una probabilidad del 70% de que un fragmento haya colisionado contra la luna, creando el cráter de Tycho.

Philippe Caléis, de la Universidad de Vrije, en Bruselas, indicó que los resultados eran “evidencia clara de que el Sistema Solar es un ambiente violento, y que las colisiones que ocurren en el cinturón de asteroides pueden tener repercusiones importantes para la futura evolución de la vida en la Tierra”.

Dinosaurios voladores y dinosaurios terrestres

Pájaros y dinosaurios no voladores comparten numerosas características; los primeros están emparentados con los terópodos, que se reconocen habitualmente como sus antecedentes más cercanos.

Dinosaurios voladores y dinosaurios terrestres

Dinosaurios voladores y dinosaurios terrestres

El Archaeopteryx es el primer buen ejemplo de lo que fue un “dinosaurio emplumado”. Fue hallado en 1861 en la piedra caliza de Solnhofen, Alemania meridional, en un lagerstätte o formación geológica rara y notable donde suelen mantenerse fósiles prehistóricos.

Cabe destacar que el Archaeopteryx es un fósil transitorio, con características intermedias entre las de los reptiles modernos y los pájaros.

Descubierto apenas dos años después de la publicación de la magna obra de Darwin titulada “El origen de las especies”, el hallazgo estimuló el debate entre los autores de la Biología Evolutiva y el Creacionismo.

Este pájaro temprano se parece tanto a un dinosaurio que, sin una huella clara de plumas en la roca circundante, por lo menos un ejemplar fue confundido con un Compsognathus.

Desde los años ´90 un buen número de dinosaurios emplumados fueron encontrados. Tales hallazgos proporcionaron una evidencia más sólida de la relación cercana entre los dinosaurios y los pájaros modernos.

La mayoría de estos especimenes fueron descubiertos en la provincia de Liaoning, al noreste de China, que era parte de una isla continental durante el Período Cretáceo.

Tyracosaurio
Tyracosaurio

Aunque las plumas se han encontrado solamente en el lagerstätte de la Formación de Yixian, y en algunos otros pocos lugares, es posible que los dinosaurios no voladores de otras partes del mundo también tuvieran plumas.

La carencia de evidencia fósil para esta clase de dinosaurios no-voladores emplumados pueden deberse al hecho de que órganos delicados como la piel y las plumas no son habitualmente preservadas durante la fosilización.

Un descubrimiento reciente ha despertado debates en torno a la existencia de “proto-plumas” en los fósiles de dinosaurios. Éstas sugieren que los Tyrannosaurios pudieron haber estado recubiertos de esta capa de aislamiento. Otras posturas sostienen que tales órganos eran en realidad el resultado de la descomposición de la fibra de colágeno que subyace bajo los tejidos.

Los dinosaurios emplumados descubiertos hasta ahora incluyen Beipiaosaurus, Caudipteryx, Dilong, Microraptor, Protarchaeopteryx, Shuvuuia, Sinornithosaurus, Sinosauropteryx, y Jinfengopteryx. También se hallaron pájaros semejantes a dinosaurios, como los Confuciusornis. Todos estos ejemplares provienen de la formación citada, al norte de China.

Por último, la familia de los Dromaeosauridae parece haber tenido pesadas plumas, y al menos uno de los dromaeosaurios -el Cryptovolans– pudo haber sido capaz de volar.

Origen de los Dinosaurios

Los dinosaurios fueron animales vertebrados que dominaron los ecosistemas terrestres durante más de 160 millones de años. Aparecieron sobre la faz de la tierra hace aproximadamente 230 millones de años.

Origen de los Dinosaurios

Origen de los Dinosaurios

Al final del Período Cretáceo, hace 65 millones de años, un acontecimiento catastrófico desencadenó la extinción de estos seres. Sin embargo, se conoce una clase de dinosaurios que sobrevive hasta el día de hoy: los biólogos creen que los pájaros modernos son descendientes directos de los dinosaurios llamados Terópodos.

Desde el hallazgo de los primeros fósiles, durante el siglo XIX, los esqueletos montados de dinosaurios generan una gran atracción en los museos, a lo largo y ancho del mundo. Los dinosaurios se han convertido en una parte de la cultura universal y son muy populares entre niños y adultos. Han sido protagonistas de películas taquilleras y nuevos descubrimientos arqueológicos se anuncian, regularmente, a través de los medios de comunicación.

El término “dinosaurio” es usado informalmente algunas veces para describir otros reptiles prehistóricos como el Pelicosaurio el Dimetrodonte, los Pterosaurios alados y los Ictiosaurios acuáticos, así como los Plesiosaurios y Mosasaurios, aunque ninguno de estos lo sean.

Dinosaurio Rex Dibujado
Dinosaurio Rex Dibujado

La taxonomía de estos seres prehistóricos fue presentada en el año 1842 por el paleólogo inglés Richard Owen, quien la utilizó para referirse a la “tribu distinta o de orden secundario de los reptiles saurios” que entonces eran reconocidos en Inglaterra y en el resto del mundo.

El vocablo deriva de las palabras griegas “deinos”, que significa “terrible” o “formidable”, y “saura”, que significa “lagarto” o “reptil”. Aunque el nombre taxonómico se ha interpretado a menudo en relación a los dientes, garras y otros rasgos alarmantes, Owen lo pensó simplemente para evocar su tamaño y majestuosidad.

Los dinosaurios eran un grupo extremadamente variado de animales; según un estudio del año 2006, sobre 500 géneros de estos animales se han identificado con certeza 1.850 fósiles, de los cuales casi el 75% queda por descubrir. Un estudio temprano planteó la hipótesis de que habrían existido cerca de 3.400 géneros de dinosaurios.

Algunos eran herbívoros, otros carnívoros. Muchos dinosaurios eran bípedos, otros cuadrúpedos y otros -tales como el Ammosaurio o el Iguanodonte- podían caminar fácilmente en dos o cuatro patas.

Sin importar el tipo anatómico, casi todos los dinosaurios conocidos fueron predominantemente terrestres, más que acuáticos o de hábitat aéreo.
<h2>Shogunato Ashikaga: entre el periodo feudal japonés y los samurai</h2>
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