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Crecimiento de los dinosaurios saurópodos

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Varios científicos intentaron solucionar la cuestión del por qué los saurópodos tenían tamaños tan grandes. Los tamaños gigantescos fueron alcanzados temprano en la evolución de los saurópodos, remontándose a los primeros saurópodos de fines del período Triásico. Según Kenneth Carpenter, cualquiera haya sido la presión evolutiva que causó el tamaño gigantesco, debe haber estado presente desde los orígenes del grupo.

Crecimiento de los dinosaurios saurópodos

Crecimiento de los dinosaurios saurópodos

Los estudios sobre los herbívoros mamíferos que llegaron a  tener tamaños grandes, como los elefantes, mostraron que estos tamaños en animales comedores de plantas llevan a una eficiencia mayor en la digestión de la comida. Como los animales más grandes tienen sistemas digestivos más largos, la comida queda en digestión por períodos de tiempo significativamente más largos, permitiendo a los animales sobrevivir con fuentes de comida de baja calidad. Esto es especialmente cierto de los animales con un gran número de ‘cámaras de fermentación’ a lo largo del intestino, que permiten a los microbios acumular y fermentar el material de las plantas y de esa manera, facilitar la digestión. A lo largo de la historia evolutiva, los dinosaurios saurópodos se encontraban en ambientes semi-áridos, con una caída estacionaria en la calidad de la comida durante la temporada seca. El ambiente de los saurópodos jurásicos más gigantescos, como el Amphicoelias, era esencialmente la sabana, similar a los ambientes áridos en los que se encuentran herbívoros gigantes, lo cual apoya la idea de que la comida de mala calidad en un ambiente árido promueve la evolución de los herbívoros gigantes. Carpenter argumentó que otros beneficios del tamaño grande, como la inmunidad relativa de los predadores, el gasto menor de energía y la vida útil Langer, probablemente eran ventajas secundarias. Los saurópodos tenían un tamaño grande principalmente para ayudar a procesar la comida de manera más eficiente.

Historia del descubrimiento

El primer fósil fue reconocido, ya que todos los saurópodos llegaron de Inglaterra y fueron interpretados de maneras distintas en un principio. Sus relaciones con otros dinosaurios no fueron reconocidas hasta mucho tiempo después de su descubrimiento inicial.

El primer fósil saurópodo en ser científicamente descrito fue un diente conocido bajo el rótulo de ‘Rutellum implicatum’. Este fósil fue descrito por Edward Lhuyd en 1699, pero no fue reconocido como un reptil prehistórico gigante en ese momento. Los dinosaurios no serían reconocidos como grupo hasta un siglo después.

Richard Owen publicó la primera descripción científica moderna de los saurópodos en 1841, en una ponencia donde los llamó ‘Cetiosaurios’ y ‘Cardiodon’. Este último fue conocido a partir de un diente con forma de corazón (de donde sale su nombre), que no pudo ser identificado más que por el hecho de que vinieron de un reptil más grande. El Cetiosaurus fue más conocido a partir de restos mejor conservados. Owen creía que el Cetiosaurus era un reptil marino gigante relacionado con los cocodrilos modernos, de ahí el nombre, que significa ‘lagarto ballena’. Un año después, cuando Owen acuñó el nombre Dinosauria, no incluyó al Cetiosaurus ni al Cardiodon en ese grupo.

En 1850, Gideon Mantell reconoció rasgos de dinosaurios en los huesos asignados al Cetiosaurus por Owen. Mantell notó que los huesos de las piernas contenían una cavidad medular característica de los animales de tierra. Asignó estos especímenes al nuevo género Pelosaurus y los agrupó con los dinosaurios. Sin embargo, Mantell seguía sin reconocer la relación con el Cetiosaurus.

Dinosaurios
Dinosaurios

El siguiente saurópodos que no fue identificado como dinosaurio fue un conjunto de vértebras de la cadera descritas por Harry Seeley en 1870. Seeley descubrió que las vértebras eran muy ligeras para su tamaño y contenían aberturas para los sacos de aire. Dichos sacos eran conocidos en ese momento sólo en aves y pterosauros, y Seeley consideró que las vértebras venían de un pterosauro. Nombró al nuevo género ‘Ornithopsis’ o ‘rostro de ave’ a causa de esto.

Cuando especímenes más completos de los Cetiosaurus fueron descritos por Phillips en 1871, finalmente reconoció al animal como dinosaurio relacionado con el Pelosaurus. Sin embargo, no fue sino hasta la descripción de esqueletos saurópodos más completos de los Estados Unidos (representantes del Apatosaurus y del Camarasaurus) cuando surgió un panorama más completo sobre los saurópodos. Una reconstrucción aproximada del esqueleto completo de u saurópodos fue producida por John A. Ryder, y estaba basada sobre los restos del Camarasaurus, aunque muchos rasgos todavía eran imprecisos o incompletos según los últimos hallazgos de los estudios biomecánicos. En 1877 Richard Lydekker nombró a otro pariente del Cetiosaurus, el Titanosaurus, basándose en una vértebra aislada.

En 1878 el saurópodo más completo fue encontrado y descrito por Othniel Charles Marsh, quien lo llamó ‘Diplodocus’. Con su descubrimiento, Marsh también creó un nuevo grupo que contenía al Diplodocus, el Cetiosaurus y a su creciente grupo de parientes para diferenciarlos del otro grupo mayor de los dinosaurios. Marsh nombró a este grupo ‘Saurópoda’, que significa ‘pies de lagarto’.

primer fósil saurópodo

Dinosaurio Saurópodo

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Los Saurópodos son un infraorden o clase de los dinosaurios saurisquios. Se destacan por sus enormes tamaños en algunas especies, algunos de los cuales han sido los animales más grandes en haber vivido sobre la Tierra. Entre los géneros bien conocidos se cuentan los Apatosaurus (anteriormente conocidos como Brontosaurius), Brachiosaurus y Diplodocus.

Dinosaurio Saurópodo

Dinosaurio Saurópodo

Los Saurópodos aparecieron originalmente en el período Triásico, y ya entonces presentaban semejanzas con el grupo de los Prosaurópodos. Hacia el Jurásico Tardío (150 millones de años atrás), los saurópodos se expandieron (sobre todo los diplodocus y los braquiosaurios). Hacia el Cretáceo Tardío, estos grupos habían sido reemplazados por los titanosaurios, que estaban distribuidos a nivel global. Sin embargo, al igual que con todos los otros dinosaurios no-aviares, los titanosaurios murieron en la extinción del Cretáceo-Terciario. Los restos fósiles de saurópodos fueron encontrados en todos los continentes, incluyendo la Antártida.
El nombre ‘Saurópodos’ fue acuñado por O. C. Marsh en 1878 y deriva del término griego para ‘pie de lagarto’.

Los hallazgos de restos fósiles completos son raros. Muchas especies, sobre todo las más grandes, son conocidas sólo por huesos aislados y desarticulados. Muchos especímenes casi completos no tienen cabeza, puntas de cola o miembros.

Atardecer
Atardecer

Descripción

Los Saurópodos eran cuadrúpedos herbívoros (comedores de plantas), de cuello largo y dientes con forma de espátula (anchos en la base y angostos en el cuello). Tenían cabezas pequeñas, enormes cuerpos y solían tener colas largas. Sus piernas eran gruesas y terminaban en pies romos con cinco dedos, aunque sólo tres tenían garras.

Tamaño

La característica más distintiva de los saurópodos era su tamaño. Incluso saurópodos pequeños como los Europasaurus (quizás 5 o 6 metros de largo) se contaban entre los animales más grande de su ecosistema. Sus únicos rivales en términos de tamaño eran las ballenas rorcuales. Pero a diferencia de las ballenas, los saurópodos vivían en la tierra. Algunos, como el diplodocus, probablemente sostenían sus cabezas por lo bajo, mientras que otros, como el Camarasaurus, las tenían en lo alto.

El diseño de su cuerpo no era tan variado como el de otros dinosaurios, quizás a causa de las restricciones de su tamaño, pero igual mostraban una amplia variedad. Algunos, como los diplodócidos, eran extremadamente largos y tenían colas increíblemente largas que quizás usaban como un látigo. El Supersaurus con sus 40 metros probablemente era el más grande, pero otros, como el Diplodocus, eran extremadamente largos también. El animal terrestre vivo más grande actualmente, la pitón reticulada, llega a los 10 metros de largo.

Otros, como los braquiosaurios, eran extremadamente largos y tenían cuellos muy largos. El Sauroposeidon probablemente era el más alto, llegando a los 18 metros de alto. En comparación, la jirafa (el animal viviente más alto del mundo) sólo tiene de 4.8 a 5.5 metros de altura.

Algunos eran increíblemente masivos: el Argentinosaurus es posiblemente el más pesado con 80 a 100 toneladas, y los Paralitian, Andesaurus, Antarctosaurus y Argyrosaurus poseían tamaños comparables. Existe algo de evidencia sobre un tiranosaurio todavía más masivo, el Bruhathkayosaurus, que debe haber pesado entre 175 y 220 toneladas. El animal vivo más pesado actualmente, el elefante de las sabanas, no pesa más que 10 toneladas.

Entre los saurópodos más pequeños se encuentran los primitivos Ohmdenosaurus, el tiranosaurio enano Magyarosaurus (5.3 m) y el braquiosáurido Europasaurus, que llegaba a los 6.2 metros de largo en su adultez. Su pequeña altura probablemente haya sido resultado del enanismo insular de una manada de saurópodos varados en una isla, en lo que actualmente es Alemania. También notable es el saurópodo Brachytrachelopan, que fue el miembro más bajo de su grupo gracias a su cuello corto. A diferencia de otros saurópodos, cuyos cuellos podían crecer hasta cuatro veces la longitud de sus espaldas, el cuello del Brachytrachelopan era más corto que el de su columna vertebral.

Dinosaurios en los tiempos modernos

El campo de investigación de los dinosaurios ha gozado de una oleada de actividad que comenzó en los años ´70 y sigue vigente.

Dinosaurios en los tiempos modernos

Dinosaurios en los tiempos modernos

Comenzó con el descubrimiento de John Ostrom, quien localizó los fósiles de un Deinonychus. Este animal era un depredador activo, de sangre caliente, que contrastaba con la imagen que prevalecía hasta entonces de los dinosaurios inactivos, de sangre fría.

La paleontología vertebrada es la disciplina científica primaria implicada en la investigación de los dinosaurios, y se ha convertido en una ciencia global.

Asustados
Asustados

Los nuevos descubrimientos importantes han sido efectuados por paleontólogos que trabajaban en regiones anteriormente inexploradas, incluyendo la India, Suramérica, Madagascar, la Antártida y China.

Cabe destacar que es asombrosa la conservación de dinosaurios emplumados en China, cuyos hallazgos consolidaron la hipótesis de la relación directa entre los dinosaurios y sus descendientes vivos, los pájaros modernos.

El uso extendido de estadísticas, que analizan rigurosamente las relaciones entre los organismos biológicos, también ha probado ser enormemente útil en la clasificación de dinosaurios. Otras técnicas modernas ayudan a compensar un campo de estudio a menudo incompleto y fragmentario, como es el mundo de los fósiles.

Los dinosaurios (incluyendo a los pájaros) son arcosaurios, como los cocodrilos modernos. Sus cráneos poseen dos agujeros, llamados ventanas temporales, localizadas donde los músculos se unen a la quijada.

La mayoría de los reptiles -incluyendo pájaros- se llaman “diápsidas”, mientras que los mamíferos que cuentan con una sola ventana temporal se llaman “sinápsidas”. Las tortugas, que carecen de ventana temporal, son “anápsidas”.

Anatómicamente, los dinosaurios comparten muchas otras características con los arcosaurios, incluyendo los dientes y mandíbulas.

Dentro del grupo de los arcosaurios, los dinosaurios se diferencian más claramente por sus pasos. Las piernas de los mismos se extienden por debajo del cuerpo, mientras que las patas de lagartos y cocodrilos se arrellanan hacia fuera. Casi todos los dinosaurios eran terrestres.

Muchos otros tipos de reptiles vivieron al mismo tiempo que los dinosaurios. Algunos de éstos están comúnmente -pero incorrectamente- relacionados con tales animales prehistóricos, incluyendo los Plesiosauriosy los Pterosaurios, que se convirtieron en antepasados de los reptiles durante el período Triásico.

Cabe destacar que los dinosaurios suelen clasificarse en dos órdenes: los Saurischia y los Ornithischia, en base a la estructura de su cadera.