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Dinosaurios en los tiempos modernos

El campo de investigación de los dinosaurios ha gozado de una oleada de actividad que comenzó en los años ´70 y sigue vigente.

Dinosaurios en los tiempos modernos

Dinosaurios en los tiempos modernos

Comenzó con el descubrimiento de John Ostrom, quien localizó los fósiles de un Deinonychus. Este animal era un depredador activo, de sangre caliente, que contrastaba con la imagen que prevalecía hasta entonces de los dinosaurios inactivos, de sangre fría.

La paleontología vertebrada es la disciplina científica primaria implicada en la investigación de los dinosaurios, y se ha convertido en una ciencia global.

Asustados
Asustados

Los nuevos descubrimientos importantes han sido efectuados por paleontólogos que trabajaban en regiones anteriormente inexploradas, incluyendo la India, Suramérica, Madagascar, la Antártida y China.

Cabe destacar que es asombrosa la conservación de dinosaurios emplumados en China, cuyos hallazgos consolidaron la hipótesis de la relación directa entre los dinosaurios y sus descendientes vivos, los pájaros modernos.

El uso extendido de estadísticas, que analizan rigurosamente las relaciones entre los organismos biológicos, también ha probado ser enormemente útil en la clasificación de dinosaurios. Otras técnicas modernas ayudan a compensar un campo de estudio a menudo incompleto y fragmentario, como es el mundo de los fósiles.

Los dinosaurios (incluyendo a los pájaros) son arcosaurios, como los cocodrilos modernos. Sus cráneos poseen dos agujeros, llamados ventanas temporales, localizadas donde los músculos se unen a la quijada.

La mayoría de los reptiles -incluyendo pájaros- se llaman “diápsidas”, mientras que los mamíferos que cuentan con una sola ventana temporal se llaman “sinápsidas”. Las tortugas, que carecen de ventana temporal, son “anápsidas”.

Anatómicamente, los dinosaurios comparten muchas otras características con los arcosaurios, incluyendo los dientes y mandíbulas.

Dentro del grupo de los arcosaurios, los dinosaurios se diferencian más claramente por sus pasos. Las piernas de los mismos se extienden por debajo del cuerpo, mientras que las patas de lagartos y cocodrilos se arrellanan hacia fuera. Casi todos los dinosaurios eran terrestres.

Muchos otros tipos de reptiles vivieron al mismo tiempo que los dinosaurios. Algunos de éstos están comúnmente -pero incorrectamente- relacionados con tales animales prehistóricos, incluyendo los Plesiosauriosy los Pterosaurios, que se convirtieron en antepasados de los reptiles durante el período Triásico.

Cabe destacar que los dinosaurios suelen clasificarse en dos órdenes: los Saurischia y los Ornithischia, en base a la estructura de su cadera.

Origen de los Dinosaurios

Los dinosaurios fueron animales vertebrados que dominaron los ecosistemas terrestres durante más de 160 millones de años. Aparecieron sobre la faz de la tierra hace aproximadamente 230 millones de años.

Origen de los Dinosaurios

Origen de los Dinosaurios

Al final del Período Cretáceo, hace 65 millones de años, un acontecimiento catastrófico desencadenó la extinción de estos seres. Sin embargo, se conoce una clase de dinosaurios que sobrevive hasta el día de hoy: los biólogos creen que los pájaros modernos son descendientes directos de los dinosaurios llamados Terópodos.

Desde el hallazgo de los primeros fósiles, durante el siglo XIX, los esqueletos montados de dinosaurios generan una gran atracción en los museos, a lo largo y ancho del mundo. Los dinosaurios se han convertido en una parte de la cultura universal y son muy populares entre niños y adultos. Han sido protagonistas de películas taquilleras y nuevos descubrimientos arqueológicos se anuncian, regularmente, a través de los medios de comunicación.

El término “dinosaurio” es usado informalmente algunas veces para describir otros reptiles prehistóricos como el Pelicosaurio el Dimetrodonte, los Pterosaurios alados y los Ictiosaurios acuáticos, así como los Plesiosaurios y Mosasaurios, aunque ninguno de estos lo sean.

Dinosaurio Rex Dibujado
Dinosaurio Rex Dibujado

La taxonomía de estos seres prehistóricos fue presentada en el año 1842 por el paleólogo inglés Richard Owen, quien la utilizó para referirse a la “tribu distinta o de orden secundario de los reptiles saurios” que entonces eran reconocidos en Inglaterra y en el resto del mundo.

El vocablo deriva de las palabras griegas “deinos”, que significa “terrible” o “formidable”, y “saura”, que significa “lagarto” o “reptil”. Aunque el nombre taxonómico se ha interpretado a menudo en relación a los dientes, garras y otros rasgos alarmantes, Owen lo pensó simplemente para evocar su tamaño y majestuosidad.

Los dinosaurios eran un grupo extremadamente variado de animales; según un estudio del año 2006, sobre 500 géneros de estos animales se han identificado con certeza 1.850 fósiles, de los cuales casi el 75% queda por descubrir. Un estudio temprano planteó la hipótesis de que habrían existido cerca de 3.400 géneros de dinosaurios.

Algunos eran herbívoros, otros carnívoros. Muchos dinosaurios eran bípedos, otros cuadrúpedos y otros -tales como el Ammosaurio o el Iguanodonte- podían caminar fácilmente en dos o cuatro patas.

Sin importar el tipo anatómico, casi todos los dinosaurios conocidos fueron predominantemente terrestres, más que acuáticos o de hábitat aéreo.
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