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Dinosaurio Terópodo

Los Terópodos (sign. ‘pies de bestia’) son un grupo de dinosaurios saurisquios bípedos. Aunque eran carnívoros principalmente, un número de familias de terópodos fueron herbívoras durante el Período Cretáceo. Los Terópodos primero aparecieron durante el Carniano a fines del Triásico Tardío (alrededor de 230 millones de años atrás), y eran los únicos carnívoros terrestres  grandes del Jurásico Temprano hasta el cierre del Cretáceo (alrededor de 65 millones de años atrás). Están representados por 9.900 especies de aves, que evolucionaron en el Jurásico Tardío a partir de pequeños dinosaurios coelusarianos especializados.

Dinosaurio Terópodo

Dinosaurio Terópodo

Entre las características que unen a los terópodos con las aves se cuentan su pie de tres dedos, la fúrcula, los huesos llenos de aire (en algunos casos), las plumas y el empollado de huevos.

Historia evolutiva

Durante el Triásico tardío, varios prototerópodos primitivos y dinosaurios terópodos existieron y evolucionar a la par.
Los dinosaurios carnívoros más antiguos son el Eoraptor de Argentina y los Herrerasaurios. Los Herrerasaurios existieron desde principios del Triásico tardío y fueron descubiertos en Norteamérica y Sudamérica, además de la India y Sudáfrica posiblemente. Los Herrerasaurios se caracterizaron por un mosaico de rasgos primitivos y avanzados. Algunos paleontólogos consideraron a los herrerasaurios como miembros de los Terópodos en el pasado, pero actualmente se los considera saurisquios, y pueden haber evolucionado antes de que se separaran los saurisquios de los ornistisquios.
Los terópodos más antiguos y primitivos son los Coelofisideos. Estos eran un grupo de animales de complexión ligera, ampliamente distribuidos y potecialmente gregarios. Entre ellos se incluían pequeños cazadores como los ‘Coelofisis’ y predadores más grandes como los ‘Dilofosaurios’. Estos animales continuaron existiendo desde el Carniano Tardío (comienzos del Triásico) hasta el Toarciano (fines del Jurásico Temprano). Aunque en las primeras clasificaciones cladísticas fueron incluidos dentro de los Ceratosaurios y se los considero una rama lateral de los terópodos más avanzados, pueden haber sido acensaros de todos los demás terópodos (lo cual los convertiría en un grupo parafilético).

Los ceratosaurios más avanzados (incluyendo los Carnotaurios) aparecieron durante el Jurásico Temprano y continuaron hasta el Jurásico Tardío en Laurasia. Competían con sus parientes tetanuranos más avanzados a nivel anatómico y duraron hasta el fin del Cretáceo en Gondwana.

Teropodos
Teropodos

Los Tetanuros son más especializados que los ceratosaurios. Su subdividen en los Espinosauroideos y los Aveterópodos. Los Megalosaurios fueron predadores que vivieron desde el Jurásico Medio hasta el Cretáceo Tenprano, y sus parientes Espinosauroideos son mayormente del Cretáceo Temprano y Medio.
Los Aveterópodos, como su nombre lo indica, estaban muy relacionados con las aves, y se dividen en los Carnosaurios (incluyendo el Allosaurio) y los Coelosaurios, un grupo muy grande y diverso de dinosaurios que eran bastante comunes durante el Cretáceo.

Así, durante el Jurásico tardío, había por lo menos cuatro linajes distintos de terópodos: los ceratosaurios, los megalosaurios, los carnosaurios y los coelosaurios; todos acechaban a los grandes dinosaurios herbívoros. Estos cuatro grupos sobrevivieron al Cretáceo, pero sólo dos –los ceratosaurios y los coelosaurios- llegaron al final del período, en cuyo momento se separaron geográficamente, yendo los ceratosaurios a Gondwana y los coelosaurios a Asiamérica.

De todos los grupos de Terópodos, los Coelosaurios eran por lejos los más diversos. Algunas clases de coelosaurios que florecieron durante el Cretáceo fueron los Tiranosáuridos (incluyendo al Tiranosaurius), los Dromeosáuridos (incluyendo al Velociraptor y al Deinonicus, que son extremadamente parecidas en forma sl ave más antigua de las conocidas hasta el momento, la Arcaeopterix), los Troodóntidos y los Oviraptorosaurios, los Ornitomimosaurios, los herbívoros de garras gigantes Terizinosaurios y las aves, que son el único linaje que sobrevivió a la extinción masiva del Cretáceo. Aunque las raíces de estos grupos deben haberse originado en el final o quizás en el Jurásico Medio, se volvieron abundantes durante el Cretáceo temprano. Algunos paleontólogos, como Gregory S. Paul, han sugerido que algunos de estos terópodos avanzados en realidad descendían de dinosaurios voladores o Arcaeopterix que perdieron su habilidad para volar y regresaron al hábitat terrestre.

Dinosaurio Eoraptor

El Eoraptor fue uno de los primeros dinosaurios que habitaron el mundo. Era un carnívoro de dos piernas que vivió entre 230 y 225 millones de años atrás, en lo que actualmente es la región noroeste de Argentina. El tipo de especie se denomina ‘Eoraptor lunensis’, que significa ‘saqueador del amanecer del Valle de la Luna’, lo cual denota el lugar donde fue descubierto (griego ‘eos’ que significa ‘amanecer’ y el latín ‘lunensis’ que significa ‘de la luna’). Los paleontólogos creen que el Eoraptor se parece al ancestro común de todos los dinosaurios. Se lo conoce a través de sus esqueletos bien preservados.

Dinosaurio Eoraptor

Dinosaurio Eoraptor

Descripción y comportamiento

Tenía un cuerpo delgado que medía hasta 1 metro de largo y tenía un peso estimado de 10 kilogramos. Eran digitígrados, por lo que corrían con sus piernas traseras en posición vertical. Sus miembros anteriores tenían la mitad de la longitud de sus miembros traseros, y tenían cinco dedos en cada ‘mano’. Tres de esos dedos, que eran los más largos, terminaban en largas garras y presumiblemente se usaban para agarrar a sus presas. Los científicos conjeturan que el cuarto y el quinto dedo eran demasiados pequeños para ser usados en la cacería.

El Eoraptor probablemente comía toda clase de animales. Era un velocista ágil al momento de cazar sus víctimas, y usaba sus garras y dientes para destrozarlas. Sin embargo, poseía dientes de tipo carnívoro y herbívoro, por lo que podría haber sido omnívoro.

Más sobre el Eoraptor y otros dinosaurios antiguos

Los huesos de este dinosaurio primitivo fueron descubiertos en 1991 por el paleontólogo de la Universidad de San Juan, Ricardo Martínez, durante un trabajo de campo organizado por la Universidad de Chicago y la de San Juan en Ischigualasto, Argentina. Durante el período Triásico Tardío, este lugar era un valle de ríos, pero ahora es un desierto de tierras estériles. El Eoraptor fue encontrado en la Formación Ischigualasto, la misma en la que luego se descubrió al Herrerasaurus, un terópodo muy antiguo. Hacia 1993, el paleontólogo Paul Sereno determinó que se trataba de uno de los dinosaurios más antiguos. Su edad fue establecida por medio de distintos factores, entre los cuales se destaca el hecho de que no tenía ninguna de los rasgos especializados de los principales grupos de dinosaurios tardíos, como la falta de características depredadoras especializadas. A diferencia de los carnívoros, el Herrerasaurus no tenía una articulación en la mandíbula inferior que servía para agarrar a presas grandes. Además, sólo algunos de sus dientes eran curvos y dentados, en contraposición a los de la boca de un predador.

Los dinosaurios
Nipponosaurio

El Eoraptor pertenecía a un grupo mayor de dinosaurios llamados ‘saurisquios’, o dinosaurios de cadera de lagarto. La estructura de sus caderas es similar a las de los lagartos modernos.

El hecho de que el dinosaurio tuviera algunos dientes herbívoros y cinco ‘dedos’ bien desarrollados llevó a los científicos a afirmar que los Eoraptor son más antiguos que los Herrerasaurus. Sólo algunos prosaurópodos, recientemente descubiertos en Madagascar, podrían ser más antiguos. Existe la posibilidad de que el Staurikosaurus sea más antiguo, pero es demasiado grande. Este último dinosaurio posee rasgos en común con los prosaurópodos y los terópodos, lo cual llevó a los científicos a preguntarse de qué manera los Eoraptor se relacionaron con otros dinosaurios.

Los hadrosaurios

Los hadrosaurios tenían un aspecto muy diferente unos de otros y presentaban una especie de “joroba” sobre la cabeza. La parte delantera de su cara se alargaba para formar un hocico ancho y aplanado, con un pico sin dientes parecido al de un pato.

Los hadrosaurios

Los hadrosaurios

Por otra parte, los dinosaurios carnívoros del Triásico Tardío competían por los alimentos con otros reptiles. Los rincosaurios eran reptiles primitivos con hábitos herbívoros y tenían un pico similar al de las aves, mientras que los anquilosaurios eran animales que tenían el cuello, el dorso, las patas y la cola cubiertos de púas.

Durante el Cretácico Tardío vivieron Gigantosaurus (palabra que significa “lagarto gigante”). Estos eran terribles predadores, los dinosaurios carnívoros más grandes conocidos. Tenían un cráneo de 1,80 metros y su tamaño era parecido al del Tyrannosaurus que vivió de América del Norte. El largo total del animal era de 16 metros.

En nuestro país, también vivieron otros enormes dinosaurios llamados Titanosaurios. Se encontraron nidos de estos animales con huevos de cáscaras increíblemente gruesas y porosas.

Entre las Plantas
Entre las Plantas

Los investigadores (geólogos y paleontólogos) se preguntaron ¿por qué las cáscaras eran tan gruesas? Y la respuesta que encontraron fue que la dureza de las mismas era una protección segura contra otros animales depredadores.

Sin embargo, el descubrimiento más espectacular sucedió en el año 1997 en Neuquén, cuando se encontraron cientos de huevos conteniendo embriones y restos de piel. Esta fue primera vez en el mundo que se hallaron restos de piel de dinosaurio.

A continuación, un somero glosario sobre dinosaurios:

Ornitisquios: Grupo de dinosaurios que tienen los huesos de la cadera orientados hacia atrás y abajo, como en las aves actuales.

Rincosaurios: Grupo de reptiles herbívoros provistos de un pico en el maxilar superior.

Saurisquios: Grupo de dinosaurios que tienen los huesos de la cadera estaba orientados hacia abajo y adelante, como en los lagartos actuales.

Saurópodos: Dinosaurios herbívoros cuadrúpedos, provistos de un cuello y una cola muy largos.

Terópodos: Dinosaurios generalmente depredadores que mantuvieron andar bípedo (en dos patas).

Titanosaurios: Grupo de dinosaurios cuyas tallas generalmente eran gigantescas.