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Piratas berberiscos
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Los piratas berberiscos, a veces llamados corsarios otomanos, eran piratas musulmanes que operaban desde el norte de África en los tiempos de las Cruzadas. Con su base en puertos africanos como Túnez, Trípoli, Argel, Salé y otros puertos en Marruecos, solían atacar barcos cristianos y otros que no fueran islámicos en el mar Mediterráneo. Su fortaleza se encontraba a lo largo del estrecho del norte de África, que se conocía como la Costa Berberisca, pero se sabe que sus ataques llegaron a extenderse por todo el Mediterráneo. Realizaban con frecuencia asaltos, que llamaban ‘Razzias’, en los pueblos costeros de Europa para capturar esclavos cristianos y venderlos en mercados de esclavos en lugares como Argel y Marruecos. Según Robert Davis, desde el siglo XVI hasta e XIX los piratas capturaron un millón de europeos para esclavizar. Estas personas fueron capturadas principalmente en los pueblos costeros de Italia, España y Portugal, y de lugares más lejanos como Francia e Inglaterra, Holanda, Irlanda, e incluso Groelandia y Norteamérica.

Piratas berberiscos
Piratas berberiscos

El impacto de estos ataques fue devastador, Francia, Inglaterra, y España perdieron miles de naves, y largos estrechos de la costa de España y de Italia fueron completamente abandonadas por sus habitantes. Los ataques piratas desalentaron el establecimiento de personas a lo largo de la costa hasta el siglo XIX.

Los corsarios más famosos fueron los hermanos Otomanos Barbarroja, Hayreddin y su hermano mayor Oruc Reis, que tomó el control de Argel a comienzos del siglo XVI y la convirtió en el centro de la piratería mediterránea durante tres siglos, y también estableció el imperio otomano en el norte de África, que duró cuatro siglos. Otros corsarios otomanos famosos eran Turgut Reis (conocido como Dragut en el Occidente), Kurtoglu (conocido como Curtogoli), Kemal Reis, Salih Reis, y Koca Murat Reis.

En 1544 Hayreddin capturó la isla de Ischia, llevándose 4.000 prisioneros y esclavizando a 9.000 habitantes de Lipari, casi toda la población. En 1551 Turgut Reis esclavizó a toda la población de la isla maltesa Gozo, y envió entre 5.000 y 6.000 a Libia. En 1554 los piratas saquearon Vieste y tomaron aproximadamente 7.000 esclavos. En 1555 Turgut Reis saqueó Bastia, Corsica, y se llevó 6.000 prisioneros. En 1558 los berberiscos capturaron Ciutadella (Minorca), la destruyeron, asesinaron a sus habitantes y tomaron 3.000 sobrevivientes para llevar a Estambul como esclavos. En 1563 Turgut Reis llegó a las costas de la provincia de Granada (España) y capturó pueblos costeros como Almuñécar, además de 4.000 prisioneros. Los berberiscos a menudo atacaban las Islas Baleares, y en respuesta a estos ataques se construyeron muchas torres de control e iglesias fortificadas. La amenaza era tan severa que la isla de Formentera dejó de estar habitada.

Entre 1609 y 1616 Inglaterra perdió 466 barcos mercantes a causa de los berberiscos. En el siglo XIX los piratas capturaban los barcos y esclavizaban a su tripulación. Posteriormente comenzaron a atacar barcos americanos. Durante este período los piratas forjaron afiliaciones con los poderes caribeños, que consistían en pagar un ‘impuesto de licencia’ a cambio de un puerto seguro para sus navíos. Un esclavo americano reportó que los argelinos habían esclavizado 130 marineros americanos en el Mediterráneo y en el Atlántico entre 1785 y 1793. Los casos aislados de piratería ocurrieron en la costa de Marruecos hasta comienzos de siglo XX inclusive, pero las comunidades piratas que vivían de los saqueos desaparecieron de Argel en 1830 gracias a la conquista francesa.