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Durante la mayor parte de la historia samurai, los guerreros se describieron a sí mismos como ‘kyuba no michi’, o ‘las maneras del arco y el caballo’, y no tenían un código ético demasiado estricto al cual estuvieran atados. Se esperaba que los samurai se comportaran de determinada manera, pero los puntos específicos de comportamiento se limitaban a las enseñanzas de la familia o de los clanes.

Antes del siglo XIV los samurai en general eran analfabetos; sin embargo aspiraban a poseer las mismas habilidades culturales que la nobleza. Pocos consiguieron esto hasta los últimos períodos. Ejemplos como Taira Tadanori (un samurai que aparece en Heike Monogatari o ‘La leyenda del Heike’) demuestran que algunos guerreros respetaban las artes y aspiraban a aprenderlas; Tadanori es famoso por su habilidad con la pluma, lo que indica que era muy raro que un samurai poseyera dicha habilidad, de otra manera no sería reconocida.

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A comienzos del siglo XIV los samurai debían ser cultos y letrados, y el antiguo refrán ‘Bun Bu Ryo Do’ (literalmente artes literarias, artes militares, o ambas) o ‘La pluma y la espada en acuerdo’ fue un ideal al que muchos aspiraron. Sin embargo, el número de hombres que realmente lo lograron fue bajo. Pocos guerreros tenían el tiempo o la inclinación suficientes para dedicar su ya de por sí difícil vida a tales propósitos.

Una palabra antigua que significaba guerrero (‘uruwashii’), fue escrita con un kanji que combinaba los caracteres del estudio literario (bun) y de las artes militares (bu), y aparece mencionada en el Heike Monogatari (fines del siglo XII). El Heike Monogatari hace referencia al ideal de los poetas guerreros en su mención de la muerte de Taira no Tadanori:

‘Los amigos y enemigos mojan por igual sus mangas y dicen: ¡Qué lástima! Tadanori fue un gran general, preeminente en las artes de la espada y de la poesía’.

Según William Scott Wilson en su libro ‘Ideals of the samurai’: ‘Los guerreros en el Heike Monogatari servían como modelos para los guerreros educados de generaciones posteriores, y los ideales los descritos por ellos no eran para ser alcanzados posteriormente. En realidad, estos ideales fueron perseguidos vigorosamente en los escalones superiores de la sociedad guerrera y recomendadas como la forma correcta de los hombres de armas japoneses. Con la Heike Monogatari, la imagen del guerrero japonés en la literatura llegó a su plena madurez’. Wilson entonces traduce los escritos de varios guerreros que mencionan al Heike Monogatari como ejemplo a seguir por sus hombres.

Es necesario recordar, sin embargo, que los guerreros Heike son hombres ficcionalizados por un siglo XIV dramático, y las leyendas de dichos guerreros fueron modificadas siglos antes de que la Leyenda del Heike fuera escrita.

Así, aunque podamos saber algo de cómo los guerreros se comportaban gracias a las fuentes literarias, es difícil deducir cómo fue realmente todo únicamente teniendo como referencia a la literatura.