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Shogunato Ashikaga y el período feudal parte II
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En el siglo XIV, un herrero llamado Masamune desarrolló una estructura de dos capas de un acero para espadas. Esta estructura mejoró mucho el poder de resistencia y de filo, y la técnica de producción llevó a que se reconociera a las espadas japonesas (katana) como las armas más potentes del lejano Oriente pre-industrial. Muchas espadas realizadas con esta técnica fueron exportadas más allá del mar oriental de China, algunas llegando incluso a la India.

Los problemas de herencia causaron que las disputas familiares sobre los primogénitos se volvieran comunes, en contraste con la división de sucesión declarada por ley antes del siglo XIV. Para evitar las luchas internas, las invasiones de las tierras vecinas de los samurai se hicieron habituales, y los roces entre ellos fueron un problema constante para los shogunatos Kamakura y Ashikaga.

Shogunato Ashikaga y el período feudal parte II
Shogunato Ashikaga y el período feudal parte II

El sengoku jidai (`período de estados en guerra’) estuvo marcado por la pérdida de la cultura samurai ya que hubo personas de otros estratos sociales que se apropiaron de títulos guerreros que no les correspondían, y así se convirtieron en samurai ‘de facto’. En este turbulento período la ética bushido se volvió uno de los factores más importantes para controlar y mantener el orden público.

Las tácticas de guerra japonesas y su tecnología mejoraron rápidamente en los siglos XV y XVI. El uso de grandes números de infantería (los ashigaru  o ‘pie ligero’, por su armadura liviana), formados a partir de guerreros humildes o personas comunes con Nagayari (una lanza larga), fueron introducidos junto con la caballería. El número de personas movilizadas en la guerra iba de cientos hasta miles de millones.

El arcabuz fue introducido por los portugueses por medio de una nave pirata china en 1543 y los japoneses lo adoptaron con éxito en una década. Los grupos de mercenarios que poseían arcabuces producidos en masa comenzaron a jugar un rol crítico.

 Hacia fines del período feudal había cientos de miles de armas de fuego en Japón, y ejércitos masivos que pasaban los 100000 soldados se enfrentaban en batallas. En comparación, el ejército más grande de Europa, el español, sólo contaba con varios cientos de armas y alrededor de 30000 tropas.

En 1592, y nuevamente en 1598, Toyotomi Hideyoshi decidió invadir China y enviar a Corea un ejército de 160000 samurai. Al tener la ventaja del dominio del arcabuz, los samurai japoneses casi llegaron a la victoria, pero fueron incapaces al final debido a la entrada de las tropas chinas de Ming. Algunos de los generales samurai más famosos de esta guerra fueron Kato Kiyomasa, Konishi Yukinaga, y Shimazu Yoshihiro.

La movilidad social era alta, y el antiguo régimen colapsó por lo que los emergentes samurai debieron mantener grandes organizaciones militares y administrativas en sus áreas de influencia. Muchas de las familias samurai que sobrevivieron en el siglo XIX tuvieron su origen durante esta era, declarándose a sí mismos como los descendientes de sangre de uno de los cuatro clanes nobles más famosos, los Minamoto, los Taira, los Fujiwara y los Tachibana. En la mayoría de los casos, sin embargo, es difícil comprobar estas afirmaciones.

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