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Políticas y actitudes indígenas en el Viejo Oeste
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Ni bien el gobierno federal creó el ‘territorio indígena’, los blancos comenzaron a invadir los límites, los comerciantes comenzaron a prohibir el licor, y los habitantes tomaron atajos a lo largo de la tierra india para llegar a Oregon y California. Cuando los inmigrantes viajaban por las Grandes Planicies, su ganado pisoteaba o comía sus cultivos. Algunas tribus se defendieron robando ganado y pidiendo una paga por cruzar sus tierras.

El gobierno federal intentó reducir las tensiones y crear nuevos límites tribales en las Grandes Planicies con dos tratados a inicios de 1850. el Tratado del Fuerte Laramie establecía zonas tribales para los Sioux, los Cheyennes, los Harapazo, los Crows, y otras tribus, y permitía la construcción de caminos y puestos en las tierras indígenas. Un segundo tratado aseguró el pasaje por el Camino de Santa Fe por medio de vagones de tren. A cambio, las tribus recibirían, durante diez años, una compensación anual por daños causados por los blancos.

Políticas y actitudes indígenas en el Viejo Oeste
Políticas y actitudes indígenas en el Viejo Oeste

Los territorios de Kansas y Nebraska también se convirtieron en áreas polémicas ya que el gobierno quería esas tierras para el futuro tren transcontinental. En el Lejano Oeste los habitantes comenzaron a ocupar tierras en Oregon y en California antes de que el gobierno pudiera conseguir los títulos de las tribus nativas, causando roces considerables. En Utah, los mormones también ocuparon espacios antes de que el gobierno federal saliera. Durante su mudanza al oeste, los mormones establecieron un puesto fronterizo llamado Cuarteles de Invierno con permiso del Gran Elk de la tribu Omaha. Esto sentó un precedente para dichos acuerdos; sin embargo, cuando los Mormones acabaron con los recursos forestales locales les pidieron que se fueran de las tierras. Su ocupación en aquella área que luego pasó a ser conocida como el territorio de Nebraska se dio desde 1846 hasta 1848.

Una nueva política de reservas comenzó a formarse después de que los límites del ‘territorio indígena’ empezaron a ser ignorados. Al crear reservas indígenas, el congreso y la Oficina de Asuntos Indígenas esperaban desunir a los nativo-americanos y prepararlos para la integración con el resto de la sociedad americana, la ‘última incorporación en el gran cuerpo de nuestra población ciudadana’. Esto permitió el desarrollo de docenas de pueblos en la ribera del río Missouri en el nuevo territorio de Nebraska. Los pueblos pioneros más influyentes fueron Omaha, Nebraska City y St. Joseph.

Las actitudes de los blancos hacia los indígenas durante este período iban desde la extrema malevolencia (‘el único indio bueno es el indio muerto’) hasta el humanitarismo mal enfocado (los indios viven en sociedades ‘inferiores’ y por asimilación en la sociedad blanca pueden redimirse) llegando al idealismo más alto (los nativo-americanos y los habitantes pueden co-existir es sociedades separadas pero iguales, dividiendo las tierras que quedaban del oeste).

Tratar con las tribus nómadas complicó la estrategia de reservas y el poder tribal descentralizado hizo que la realización de un trato entre los indígenas de las Planicies fuera difícil. Los conflictos explotaron en 1850, dando lugar a las guerras Indígenas.