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Kansas sangrienta y Dred Scott
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Para mediados de 1850, el territorio de Kansas tenía una población de algunos cientos de habitantes, pero se convirtió en el centro de la cuestión sobre la esclavitud. De sus estados vecinos, Missouri era un estado esclavo pero Iowa no. Con el Acta de Kansas-Nebraska de 1854, el Congreso volvió a apelar al Compromiso Missouri que prohibía la esclavitud en Kansas en lugar de dejarle decidir a Kansas. Las apuestas eran altas. La adopción de la esclavitud en Kansas le hubiera dado a los estados esclavos una mayoría de dos votos en el Senado, y los abolicionistas estaban tratando de impedirlo.

Kansas sangrienta y Dred Scott
Kansas sangrienta y Dred Scott

Para influenciar la decisión territorial, los abolicionistas (también llamados ‘Jayhawkers’ o ‘Soldados libres’) financiaron la migración de habitantes anti-esclavitud. Pero los que estaban a favor aseguraron el resultado del voto al traer a los ‘Border Ruffians’ (algo así como ‘rufianes de la frontera’), delincuentes de Missouri que intimidaban  a los votantes. Los abolicionistas entonces enviaron rifles Sharp y municiones a sus aliados de Kansas, lo cual llevó al extendido tal violencia y destrucción que el New York Tribune llegó a llamar al estado ‘Kansas sangrienta’.

La decisión Dred Scott a manos de la Corte Suprema de los EEUU en 1857 declaraba que el Compromiso Missouri era inconstitucional y que el Congreso no tenía autoridad para prohibir la esclavitud en ningún territorio. A pesar de los esfuerzos del presidente Franklin Pierce y James Buchanan para que los gobernadores de Kansas votaran a favor de la esclavitud, Kansas decidió convertirse en un estado libre y en el estado nº 34 de la Unión en 1861. El conflicto ayudó a fomentar la organización y el desarrollo del Partido Republicano en 1856, formado por una mezcla de soldados libres, expansionistas, y federalistas que se oponían a la extensión de la esclavitud en los territorios del Oeste.

Abraham lincoln, uno de los primeros republicanos, dejó muy en claro su posición respecto de la esclavitud en los famosos debates Lincoln-Douglas que ayudaron a propiciar su candidatura en 1860. ‘Nunca olviden que tenemos frente a nosotros este tema de la esclavitud como buena o mala en la Unión, aunque la cuestión inmediata es si se está esparciendo en los nuevos Territorios y Estados’. Lincoln veía a la esclavitud como una ‘injusticia monstruosa’ y un ‘mal político, social y moral’. En 1862 Lincoln firmó una ley que prohibía la esclavitud en todos los territorios restantes. Durante la administración de Lincoln, se aprobaron otras dos actas importantes que hicieron impacto en el Oeste: el Acta Homestead y el Acta del Tren del Pacífico.

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