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Vaqueros de rodeo
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La palabra ‘rodeo’ viene del español ‘rodear’. Al principio no había diferencia entre el vaquero trabajador y el de rodeo, y de hecho no se los diferenció hasta 1950. Antes de eso se daba por sentado que todos los vaqueros eran trabajadores en ranchos. Los primeros cowboys trabajaban en ranchos y mostraban sus habilidades en los rodeos.

El advenimiento de los rodeos profesionales permitió a los vaqueros ganarse la vida mostrando sus habilidades frente a una audiencia. Los rodeos también dan empleo para muchos vaqueros trabajadores que son necesarios para manejar al ganado. Muchos vaqueros de rodeo también son ganaderos y la mayoría tiene experiencia en sus tareas.

La vestimenta del vaquero de rodeo no es muy distinta de la del vaquero normal. Se adaptaron los distintos estilos de las películas para el rodeo. Algunos competidores, sobre todo las mujeres, añadían lentejuelas, colores, plata y largos flequillos a su ropa. Los jinetes modernos en eventos como el toro mecánico pueden añadir equipo de seguridad como chalecos kevlar, pero el uso de cascos de seguridad en lugar del sombrero vaquero todavía no es aceptado, a pesar del riesgo.

Vaqueros de rodeo
Vaqueros de rodeo

El vaquero en la cultura

A medida que la frontera terminaba, la vida del vaquero pasó a ser muy idealizada. Las exhibiciones como la de Buffalo Bill Cody’s Wild West Show ayudaron a popularizar la imagen del vaquero como representante ideal de la tradición de la caballería.

En la sociedad actual se sabe poco sobre las realidades diarias de la verdadera vida de campo. Los vaqueros a menudo están más asociados con las luchas contra los indios que con su verdadera vida de trabajo en el rancho. Actores como John Wayne son pensados como el ejemplo del vaquero ideal, a pesar de que las películas western no son parecidas a la verdadera vida del cowboy. Podría decirse que el competidor de los rodeos modernos está más cerca de ser un verdadero vaquero, ya que muchos de ellos se criaron en ranchos, y el resto aprendió los gajes del oficio trabajando con el ganado.

Sin embargo, en los Estados Unidos y el oeste canadiense, así como en Australia, los ranchos-alojamiento ofrecen a la gente la oportunidad de andar a caballo y probar una pizca de la vida del oeste, aunque con muchas más comodidades. Algunos ranchos incluso ofrecen a los turistas la oportunidad de llevar a cabo tareas vaqueras participando en arreos o acompañando en los vagones del tren. Este tipo de vacación se popularizó en 1991 gracias a la película City Slickers, protagonizada por Billy Crystal.

El vaquero también aparece como el ideal de la virilidad gracias a imágenes que van desde la del Marlboro Man hasta los Village People.

Simbolismo del vaquero

La larga historia de Oeste en la cultura popular tiende a definir a aquellos vestidos con las ropas del oeste como vaqueros o vaqueras, sin importar si anduvieron alguna vez a caballo o no. Esto es especialmente cierto cuando se aplica a los animadores o a los que se encuentran en la arena pública y usan esa vestimenta como parte de su personaje.

Sin embargo, muchas personas, sobre todo en el oeste, visten elementos de la vestimenta western, sobre todo las botas o los sombreros, por cuestiones de forma aunque tengan otros trabajos. Al contrario, algunas personas criadas en rancho no se definen necesariamente como vaqueros o vaqueras a menos que su trabajo sea trabajar con el ganado, o que compitan en rodeos.

Los verdaderos vaqueros en general tienden a valorar la honestidad personal y tienen expresiones burlonas para las personas que adoptan los manierismos vaqueros por moda sin entender su cultura. Por ejemplo, un ‘vaquero drugstore’ es alguien que usa la ropa pero no puede cabalgar nada mas que el taburete de la fuente de sodas. La frase ‘todo sombrero y nada de ganado’ se usa para describir a alguien que habla maravillas de sí mismo pero en realidad no tiene ningún logro. La palabra ‘dude’ sirve para indicar a un individuo que no está familiarizado con la cultura vaquera.

Fuera de los EEUU, el vaquero se convirtió en el símbolo arquetípico del individualismo americano. A fines de 1950, una subcultura joven llamada ‘The Bills’ basaba su estilo en las descripciones hollywoodenses de los vaqueros en las películas. Algo similar pasó con el término ‘Apache’, que en la sociedad parisina del siglo XX era la jerga para nombrar a un forajido.